Unleashing torrents of energy and imagination • Desatando torrentes de energía e imaginación

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This post comes from Ken Sehested, the Founding Director of the Baptist Peace Fellowship of North America, and talks about the importance of the upcoming Global Baptist Peace Conference and how the global conference has been woven into BPFNA history and peace and justice work over the past decades. Read about his personal experience having also attended several of these previous conferences. Ken will be in Cali this summer. We hope you will too! 

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Este post proviene de Ken Sehested, el Director fundador de la Baptist Peace Fellowship of North America, y habla sobre la importancia de la próxima Conferencia Bautista Mundial por la Paz y cómo la conferencia mundial se ha tejido en la historia de BPFNA y el trabajo de paz y justicia en el pasado. décadas Lea sobre su experiencia personal al haber asistido también a varias de estas conferencias anteriores. Ken estará en Cali este verano. ¡Esperamos que tú también!

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by Ken Sehested

Among my early memories on the BPFNA staff was our first meeting with a development professional to help put our network on a firmer financial ground. Board president George Williamson and I began with a narration of the various BPFNA projects and topics of attention. At one point our consultant, a former Baptist pastor, interrupted to say, “Well, most of these are social justice issues, not peace issues.” It was (and still is) a frequent matter of confusion. Public perception generally confines “peace” matters to the realm of war-and-peace subjects.

It is true, however, that one of the leading edges of BPFNA history is our growing international connections. At the BPFNA’s founding meeting we intentionally called ourselves the Baptist Peace Fellowship of North America and immediately began connecting with Canadian, Puerto Rican, and Mexican companions.

Not long afterwards, we discovered that Seventh Day Baptists already had a peace fellowship, as did the British Baptists, whose organization dates back to the 1930s; the Initiative Schalom in Germany; the Victoria (Australia) Baptist Social Justice Group; the Coordinacion Obrero Estudiantil Bautista in Cuba. On it went.

My surest memory of the BPFNA founding meeting was the conviction that there are more of us than anybody realized—us being Baptist-flavored folk who recognize that matters of justice, peace, and human rights were integral components of our faith.

By 1986 our board sensed the need for a fully international Baptist Peace Conference, and we partnered with the European Baptist Federation for what became the first-ever global conference of Baptists focused on justice and peace, held in 1988 in Sweden.

Given the Cold War context of that era, much attention during the conference was given to East-West tensions and the threat of nuclear war. Fresh on the heels of that historic gathering, the BPFNA began considering a follow up event whose focus would be on North-South tensions, particularly over colonial legacy of European/U.S. exploitation of Latin America. Nicaraguan Baptists hosted that event in 1992.

After that, the Asian Baptist Federation asked for logistical support for a similar gathering of Baptist peacemakers in Asia, held in Thailand in 1996. Then we co-sponsored with the Baptist Union of Victoria, Australia, another global conference in Melbourne in 2000; then again with the Italian Baptist Union, in Rome in 2009.

Now this July we head to Cali, Colombia. As has always been the case, the idea for this conference in Cali came about because of friendships developed over the years. It’s also true that Colombia has a special story to tell, out of decades of civil war, about a historic peace process in which faith leaders (including Baptists) played an important role.

You might ask, legitimately, what is the purpose of these relationship-building events. My consistent experience, over 40 years of organizing, is that when people discover they are not alone in their convictions—that they are not bastard children in their Baptist communities—this seemingly harmless recognition unleashes torrents of energy and imagination. Organizers do not create this power—we unleash it. The work does not bestow that power; it calls it forth, to be added to the energy and imagination already at work.

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Entre mis primeros recuerdos del personal de BPFNA se encuentra nuestra primera reunión con un profesional de desarrollo para ayudar a que nuestra red tuviera una base financiera más firme. El presidente de la Junta, George Williamson y yo, comenzamos con una narración de los diversos proyectos y temas de atención de BPFNA. En un momento dado, nuestro consultor, un ex pastor bautista, interrumpió para decir: "Bueno, la mayoría de éstos son problemas de justicia social, no de paz". Fue (y sigue siendo) un problema frecuente de confusión. La percepción pública generalmente limita los asuntos de "paz" al ámbito de los temas de guerra y paz.

Sin embargo, es cierto que uno de los aspectos más destacados de la historia de BPFNA son nuestras crecientes conexiones internacionales. En la reunión de fundación de BPFNA, nos llamamos intencionalmente la Fraternidd Bautista de Paz de América del Norte e inmediatamente comenzamos a conectarnos con compañeros y compañeras de Canadá, Puerto Rico y México.

No mucho después, descubrimos que los Bautistas del Séptimo Día ya tenían una fraternidad de paz, al igual que los Bautistas Británicos, cuya organización se remonta a la década de 1930; la Iniciativa Schalom en Alemania; el Grupo Bautista de Justicia Social de Victoria (Australia); La Coordinación Obrero Estudiantil Bautista en Cuba. Y fue así.

Mi recuerdo más seguro de la reunión de fundación de BPFNA fue la convicción de que somos más de lo que nadie se dio cuenta: somos personas con sabor bautista que reconocemos que los asuntos de justicia, paz y derechos humanos eran componentes integrales de nuestra fe.

En 1986, nuestra junta percibió la necesidad de una Conferencia de Paz Bautista totalmente internacional, y nos asociamos con la Federación Bautista Europea para lo que se convirtió en la primera conferencia mundial de Bautistas centrada en la justicia y la paz, celebrada en 1988 en Suecia.

Dado el contexto de la Guerra Fría de esa era, se prestó mucha atención durante la conferencia a las tensiones Este-Oeste y la amenaza de una guerra nuclear. Inmediatamente después de esa reunión histórica, BPFNA comenzó a considerar un evento de seguimiento cuyo enfoque se centraría en las tensiones Norte-Sur, particularmente sobre el legado colonial europeo/la explotación de Latinoamérica por los Estados Unidos. Los bautistas nicaragüenses organizaron ese evento en 1992.

Después de eso, la Federación Bautista Asiática solicitó apoyo logístico para una reunión similar de pacificadores bautistas en Asia, celebrada en Tailandia en 1996. Luego, copatrocinamos con la Unión Bautista de Victoria, Australia, otra conferencia mundial en Melbourne en 2000; luego otra vez con la Unión Bautista Italiana, en Roma en 2009.

Ahora este julio nos dirigimos a Cali, Colombia. Como siempre ha sido el caso, la idea de esta conferencia en Cali surgió debido a las amistades desarrolladas a lo largo de los años. También es cierto que Colombia tiene una historia especial que contar, después de décadas de guerra civil, sobre un proceso de paz histórico en el que los líderes religiosos (incluidos los bautistas) jugaron un papel importante.

Podrías preguntar, legítimamente, cuál es el propósito de estos eventos de construcción de relaciones. Mi experiencia constante, durante más de 40 años de organización, es que cuando las personas descubren que no están solas en sus convicciones, que no son hijas e hijos bastardos en sus comunidades bautistas, este reconocimiento aparentemente inofensivo desata torrentes de energía e imaginación. Las y los organizadores no creamos este poder, lo desatamos. El trabajo no otorga ese poder; lo exhorta a ser agregado a la energía y la imaginación que ya están trabajando.

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Ken is the Founding Director of the Baptist Peace Fellowship of North America and the curator of prayerandpolitiks.org, an online journal at the intersection of spiritual formation and prophetic action.

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Ken es el director fundador de BPFNA y ahora curador de prayerandpolitiks.org, un diario en línea en la intersección de la formación espiritual y la acción profética.

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Allison Paksoy